¿Es lo mismo usar la planta y su aceite esencial?

hierba y aceite esencial
Bueno, depende. En algunos casos sí, y en otros no.

Por ejemplo, si buscamos relajarnos para inducir el sueño, podemos rociar nuestro cuerpo con un spray aromático hecho con aceite esencial de lavanda, o bien, podemos preparar un té de lavanda (con la sumidad florida de la planta). En ambos casos, obtenemos un efecto relajante.

Si pretendemos tomar un vaso de agua con jugo de limón por su vitamina C, entonces, no es lo mismo tomar una vaso de agua con aceite esencial de limón (además de ser peligroso), ya que los aceites esenciales no poseen propiedades nutritivas ni contienen las vitaminas que posee el fruto completo.

Uno de los métodos más usados para obtener aceites esenciales es a través de la destilación al vapor. En éste caso, la extracción se hace a través del arrastre de los componentes volátiles de la planta con vapor que luego se lleva a condensar para obtener el aceite esencial y el hidrolato (agua resultante del proceso que posee propiedades del aceite esencial en bajísima concentración). Éste proceso es realizado a una temperatura cercana a los 100°C.

Por una parte, ésta temperatura hace que tanto vitaminas como minerales se degraden. Por otro lado, los aceites esenciales son liposolubles (se disuelven en medios grasos), mientras que las vitaminas B y C y minerales son hidrosolubles (se disuelven en agua). Esto significa que, aunque quedara en el proceso éstas vitaminas y minerales, éstas no se mezclarían, por lo tanto, no estarían presente en el aceite esencial. Existen vitaminas liposolubles como la A, D, E, K, pero éstas no son volátiles (por lo tanto no se arrastran con el proceso de destilación al vapor).

La planta contiene tanto los elementos volátiles como no volátiles. Los aceites esenciales, contienen sólo aquella parte volátil que soporta la temperatura del proceso de destilación. Además, los aceites esenciales son extractos altamente concentrados por lo que su efecto es más potente que al usar la planta. La elección de usar la planta o su aceite esencial, depende de lo que pretendamos lograr.